Un equipo de estudiantes del Semillero de Astronomía Voyager, perteneciente al Grupo de Investigación en Astronomía Alfa Orión del Planetario y Observatorio Astronómico UTP, que participaron en la campaña de búsqueda de asteroides de septiembre de 2020 liderada por International Astronomy Search Collaboration (IASC), logró contribuir al posible descubrimiento de un nuevo asteroide en el cinturón principal de asteroides del Sistema Solar.

ORION

La IASC (International Astronomy Search Collaboration) es un programa de ciencia ciudadana que proporciona datos astronómicos de alta calidad a ciudadanos de todo el mundo, con el objetivo de fomentar la participación de la ciudadanía en estudios científicos de vanguardia. 

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En el caso particular de la campaña de búsqueda de asteroides, las personas participantes reciben conjuntos de imágenes astronómicas a lo largo de un mes, con el objetivo de identificar posibles objetos que presenten algún desplazamiento entre las diferentes imágenes con respecto al fondo del cielo. Los participantes envían sus reportes a la IASC para que científicos especializados realicen estudios detallados que permitan establecer si los objetos detectados en las imágenes efectivamente corresponden a asteroides hasta el momento desconocidos. Al día de hoy, el Grupo de Investigación en Astronomía Alfa Orión ha participado en 7 de estas campañas.

El estudio de los asteroides aporta a la comprensión de los orígenes y la evolución de nuestro Sistema Solar, pues estos objetos contienen intactos en su interior los materiales con los que se formó nuestro sistema planetario hace cerca de 4600 millones de años. Por otra parte, el estudio de los asteroides es importante para comprender el origen de la vida en nuestro planeta, ya que estos cuerpos celestes contienen material orgánico como los aminoácidos, moléculas fundamentales para la creación de proteínas.

Además, los asteroides pueden suponer una amenaza para nuestro planeta en caso de un impacto, más aún cuando la mayoría de los asteroides existentes en el Sistema Solar todavía no han sido descubiertos. Por ejemplo, hace unos días un astrónomo aficionado registró por casualidad el impacto de un objeto contra el planeta Júpiter (más información aquí), o para no ir más lejos, en febrero de 2013 un asteroide impactó en la región de Chelyabinsk, en Rusia (más información aquí). Por lo anterior, es importante escanear permanentemente el cielo nocturno para de esta forma ampliar nuestro inventario de los asteroides presentes en el Sistema Solar. Estos registros hacen posible que los astrónomos establezcan las trayectorias de estos objetos, para así anticipar posibles colisiones.

La IASC, a través de su filial IASC Colombia, organiza y coordina las campañas de búsqueda de asteroides en nuestro país, a través de convocatorias que se realizan a nivel nacional para el registro de los equipos interesados en participar. Una vez el equipo es aceptado, la IASC envía los conjuntos de imágenes al líder del equipo, quien se encarga de distribuirlas entre los demás integrantes.

En un conjunto de 4 imágenes enviado por la IASC en la campaña de búsqueda de asteroides de septiembre - octubre del año 2020, un equipo conformado por 5 integrantes del Grupo Orión detectó un posible objeto que cumple con las características para ser considerado como un objeto de interés. 10 meses después del envío del reporte por parte del estudiante líder del equipo (Juan Diego Rodríguez), la IASC informó que le asignó a este objeto el rótulo de "descubrimiento provisional", asignándole el nombre transitorio de 2020RD69.

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De acuerdo al estudio realizado por los investigadores de IASC acerca de este objeto, podría tratarse de un nuevo asteroide que hace parte del cinturón principal de asteroides del Sistema Solar. Las detecciones de asteroides con estado provisional se mantienen en la base de datos del Minor Planet Center (MPC) durante varios años, hasta que exista un número suficiente de observaciones que permitan determinar con precisión la órbita del objeto. Este proceso tarda entre 6 y 10 años, tiempo después del cual el objeto podría ser oficialmente catalogado y numerado por la Unión Astronómica Internacional (UAI). Después de esto, los objetos confirmados, catalogados y numerados por la UAI pueden ser nombrados por el equipo que realizó el hallazgo.

El equipo de estudiantes del Grupo Orión que participó en la campaña y que contribuyó con este posible descubrimiento de un nuevo asteroide en el Sistema Solar está conformado por Juan Diego Rodríguez (líder del equipo), Karen Xiomara Oliveros Sepúlveda (quien procesó por primera vez las imágenes donde se detectó el objeto), Daniel Arturo Vargas Sánchez, Juan José Cardona y Juanita Castrillón.

¡Felicitaciones a todos los integrantes del Grupo Orión por su loable labor y gran sentido de trabajo en equipo!

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